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¿Cuál es la situación actual del mercado Free From y cómo ha funcionado en 2016?

El mercado Free From, o de los productos “sin”, goza de buena salud, con un crecimiento en la región del 26-27 %. Es un resultado espectacular, sobre todo cuando se compara con el crecimiento negativo y el estancamiento que se observa en otras categorías de bienes de consumo de alta rotación. Si hay una estrella en el cielo del Free From, esta es la de los productos sin lactosa. Sus índices de crecimiento, el índice de desarrollo de estos productos, la importancia de la inversión en marketing de las marcas líderes y la expansión de su distribución nos dicen que esta categoría está destinada a vivir un crecimiento muy rápido. Junto a ella, aunque técnicamente no pertenezcan al mercado “sin”, también están creciendo notablemente las alternativas a la leche, tales como bebidas de avena, almendra, soja, avellana, etc.

¿Cómo evalúa el potencial de crecimiento del sector en Europa en los próximos años?

Ahora mismo, no veo qué podría frenar su índice de crecimiento. El interés de los consumidores por la "salud" va a continuar. El conocimiento de los beneficios del Free From está creciendo a medida que la educación y la publicidad de marca actúan en este sentido. Además, en la industria de la salud, cada vez se acepta más la función de los productos sin gluten, lo que también se deduce analizando los números del sector. Sin embargo, es probable que el crecimiento sea mayor en el segmento "estilo de vida sin" que en el de los productos para celíacos.

¿Prevé alguna nueva tendencia en la industria?

El área de los FODMAPS está despertando un interés creciente. Hay algunos ejemplos realmente interesantes de empresas innovadoras que hacen un gran trabajo en esta área. Lo que se necesita es un minorista lo suficientemente valiente que vea el desarrollo de estos productos como una oportunidad de negocio. En mi opinión, los minoristas alemanes y austriacos son los que saldrán primero en esta carrera.

Los alimentos con alto contenido en proteínas son una tendencia en todas las secciones de las tiendas de alimentación, y creo que el Free From se está retrasando y podría perder el tren. Sería bueno que las marcas Free From buscaran el modo de aumentar su contenido de proteínas para atraer a este público.

Cada vez hay más productos destinados a veganos. El Free-From y el vegano se superponen de un modo significativo, y en los principales mercados de Alemania y el Reino Unido, y en menor medida Italia y Francia, los consumidores se decantan cada vez más por productos Free From veganos siempre que es posible. Pero no siempre lo es, y eso es algo que debería estar en la agenda de desarrollo de productos de las marcas Free From.

¿Qué desafíos habrá que superar en 2017?

Para las marcas Free From sigue siendo una necesidad apremiante mejorar su perfil nutricional. Debido a sus dificultades de formulación, muchos productos Free From tienen un perfil nutricional significativamente peor que sus alternativas convencionales. Las marcas deben continuar el buen trabajo que están realizando para reducir los principales valores de macronutrientes a través de la sal y el azúcar en particular y, hasta cierto punto, las grasas saturadas.

¿Las empresas de distribución están satisfaciendo la creciente demanda de productos Free From?

En general, la cadena de alimentación europea funciona bien en cuanto a Free From. Parte del "beneficio" del Free From, en comparación con los productos convencionales, radica en el valor adicional que los fabricantes, mayoristas y minoristas pueden obtener de las ventas. Este valor adicional recorre toda la cadena y actúa como un incentivo: en el caso de los fabricantes, para innovar y diferenciar sus productos, y en el de los minoristas, para asignar más espacio al Free From, ya que estos productos tienen un margen de venta superior a la media de su subcategoría. En consecuencia, se aprecia que, en el contexto de una decisión económica lógica, cada vez se asigna más espacio al Free From. Sin embargo, los minoristas también están compitiendo para ofrecer la mejor gama de Free From, lo que supone otra dinámica positiva.

¿Qué deben mejorar los supermercados para adecuarse más a la demanda de los consumidores?

Deben centrarse más en innovar y ampliar los productos Free From refrigerados, especialmente en las secciones de movimiento rápido, como platos preparados, sopas, salsas y mojos. Actualmente, los consumidores de Free From están demandando productos de este tipo, y no tienen demasiadas opciones. Muchas de las soluciones son congeladas. Desde la perspectiva de la conservación, es lógico, pero en otras categorías la oferta adecuada es mucho mayor en refrigerados. Así que, si tuviera que destacar un sector, diría que las comidas preparadas representan una gran oportunidad.

Hamish Renton
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